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プロ野球「今季で引退」大物選手サヨナラ場外スクープ!(1) 前田智徳

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 ペナントレースが終わりを迎えると、戦力外通告と引退の報道が相次ぐのは毎年のこと。そして今季もまた、偉大な記録を残した男が続々と球界を去っていく。豪快&爆笑エピソード豊富な大物引退選手4人にスポットを当て、サヨナラ場外スクープを花道に、引退式を挙行する!

 カープ一筋24年。「孤高の天才」前田智徳(42)がついにユニホームを脱いだ。ストイックに、そして寡黙に野球に取り組む姿勢は、「求道者」「侍」といった言葉で形容されてきた。

 だが、スポーツ紙広島担当記者は「誤解されやすいが、ふだんは気さくで冗談が好きな男」と話す。前田のストイックさは、マスコミによって作られたイメージなのだという。

「広島ローカルの番組に出演すると非常に饒舌で、カープの選手をイジり倒すこともある。とっつきにくいイメージもありますが、仲のいい記者には下ネタまで披露することもあります」

 前田はゴルフの腕前が「ハンデ0」という、意外な顔も持っている。広島の選手会ゴルフでは圧倒的な強さを誇り、ここでも天才性を発揮している(ちなみにゴルフでは右打ち)。

 振り返れば、若い頃から前田は「奔放な素顔」を見せていた。有名美女との熱愛説がそれだ。

 97年にはアイドル歌手・森高千里との熱愛報道が流れた。当時、森高は江口洋介と交際中だったが、破局説が浮上。そこで森高の新恋人として前田の名前が取りざたされたのだ。

「前田と森高は同じ熊本出身。熊本県人が集まるイベントで出会い、意気投合したようです。当時、前田は森高に会うため、広島からベンツで東京に通うなど、結婚寸前まで行ったと聞いています。しかし結局、森高は江口とヨリを戻してしまいました」(スポーツ紙デスク)

 時を同じくして、女優・南野陽子との交際説も噴出。前田はもともと南野のファン。南野も野球選手との交流が盛んだったことで急接近した。デスクが続ける。

「当時、ナンノは歌手の石井竜也にフラレたばかりでした。バーで泣き崩れるナンノを前田が励ましている姿が目撃されています。そうこうするうち、親密な仲になったと。男女の関係にあったかどうかは定かでありませんが、特別な間柄だったことは事実でしょう」

 独身時代の前田は、東京でも派手に遊んでいたようで、

「森高や南野だけでなく、女子アナや複数のタレントとの関係をたびたび耳にしました」(球団関係者)

 さらに前田は「ソープ王」としても、チーム内で名をはせていた。これらの話が大々的に報じられなかったのは、前田のイメージを守ろうとする球団の方針もあったのだろう。

「前田は若手時代、練習場に向かう途中で車を大破させる物損事故を起こしています。前田はかすり傷程度で済んだのですが、球団はマスコミに漏れるのを恐れ、モミ消した。いかに前田が大切にされていたかを物語るエピソードです」(遊軍記者)

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